Falacias económicas sobre el precio del petróleo

Claude Mandil, director ejecutivo de la IEA (Agencia Internacional de Energía, por sus siglas en inglés), dice que los actuales precios del petróleo son insostenibles. La razón que aduce para sustentar dicha afirmación es que el precio actual está muy por encima del costo marginal de producción.

Esta es una falacia común que comete mucha gente. Creer que los precios están determinados por los costos. Hace pocos meses, en Panamá hubo conmoción en la opinión pública cuando se supo que las empresas de generación hidroeléctrica han estado logrando unas ganancias "exhorbitantes" los últimos años. La reacción de muchas personas ha sido exigir que se regule las tarifas para limitar el margen de ganancia que las empresas pueden obtener, es decir, no más de un determinado margen sobre los costos de operación.

El problema es que los precios no tienen por qué estar determinados por los costos. El vendedor siempre buscará obtener el mayor precio que pueda, en tanto que el comprador tratará de lograr el menor precio posible. Y el llamado precio de equilibrio es aquel al que, en un momento dado, la cantidad demandada de un bien X se equipara con la oferta del mismo bien. En otras palabras, si a un precio dado, la demanda es mayor que la oferta disponible, el precio tenderá a subir, y viceversa.

Entonces, si en un momento dado la relación entre la cantidad demandada y la cantidad ofertada de un bien X es tal que el precio de equilibrio permite a los oferentes obtener ganancias muy grandes, ello los estimulará a aumentar en el tiempo la oferta del bien X, a fin de aumentar más aún sus ganancias. Este solo factor, hace que con el tiempo la demanda social del bien X tienda a ser satisfecha, cada vez a un precio menor, pues los distintos oferentes competirán entre sí para satisfacer la demanda antes insatisfecha.

¿Qué pasa si el Estado entra a regular márgenes de ganancia?

Sencillo. Elimina el incentivo tanto para oferentes actuales como potenciales para aumentar la oferta en el tiempo. Así, toda regulación de precios logra precisamente el efecto contrario del buscado (reducir precios). Por dos razones: la primera, al eliminar el incentivo de aumentar la oferta en el tiempo, se inhibe el proceso natural del mercado a satisfacer (con el tiempo) toda demanda antes insatisfecha. Por tanto, no hay el incentivo tampoco para invertir en nuevas formas de producir a menores costos para poder competir frente a otros oferentes. La segunda razón es que al reducir artificialmente el precio, las personas no reducen su consumo para racionalizar sus recursos. Nuevamente, el resultado es demanda insatisfecha. En el caso de la gasolina, la regulación de precios se traduce en larguísimas colas en la estación de gasolina. ¿Le suena conocido?

De modo que vemos cómo un equivocado entendimiento de cómo funciona el mercado lleva a los gobiernos a decretar medidas que, aunque intencionadas para solucionar la escasez y los altos precios, tienen por efecto precisamente mantener y prolongar la escasez, incluso aumentándola en el tiempo, así como precios altos a largo plazo.

Volviendo al precio del crudo

El precio del crudo no va a bajar considerablemente en el mediano plazo. No importa en lo absoluto cuál es el costo marginal de extraer un barril de crudo de la tierra. Lo que importa es cuánto está la gente dispuesta a pagar. Como expliqué en un reciente artículo, las razones del alto precio del crudo que el mundo está viendo desde hace unos años son múltiples y no van a dejar de incidir por varios años. Así que lamentablemente debo decir que el director ejecutivo de la IEA está completamente equivocado en pensar que el precio del crudo no es sostenible a corto plazo. De hecho, prepárese usted porque la subida del precio no ha terminado.

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